Tuberkolose skyldes infektion med bakterien Mycobakterium tuberculosis. Bakterien overføres ved indånding af dråber i luften fra hoste, tale eller nys. Den kan også overføres ved at drikke af samme glas eller flaske (sygdommen ses hyppigere hos alkoholikere). Efter inhalation infiltrerer bakterien i første omgang lungerne. Spredning kan derefter ske til andre organer, hyppigst til knogler, hjerne og nyrer.